Genève

I

From 1914 to 1918, Jorge Luis Borges lived in Geneva. As he describes in his autobiographical notes (Borges, 1987b), in 1913, his father, Jorge Guilhermo Borges, a lawyer in Buenos Aires, decided to travel to Europe with his family to treat his failing eyesight. At the time, Jorge Guilhermo was already retired because, according to Borges, he wasn’t capable of signing official documents anymore.

In Geneva, Jorge Guilhermo was treated by a famous eye specialist, while the 15-year-old Borges and his younger sister, Norah, attended school. The language barrier made Borges’ life at Collège Calvin particularly difficult (Williamson, 2004). It was only when his French improved that he began a friendship with someone his own age, Maurice Abramowicz.

His family spent the war years in Geneva, at numéro 7 de la rue Ferdinand-Hodler, “d’où ils avaient une vue sur l’Eglise russe et la cathédrale” (Lévy, 2010). In 1919, they moved to Lugano, and later to Spain. It is not clear whether the family had to remain in Geneva because of the war (Lévy, 2010) or planned in advance to stay there for four years (Williamson, 2004). The family remained in Europe until 1921.


In 1985, Borges returned to Geneva. Maria Kodama, his widow, told Borges’ biographer in an interview in 1999: “He told me that we would be going to Italy and then we would stop over in Switzerland. I thought it was logical that he should wish to say his farewells, but when we arrived in Geneva, he said: ‘We’re not going back, we’re staying.’ It was clear to me that he had decided this beforehand, when he learned that he was going to die.” (Williamson (2004) and Tóibín (2006)). Borges was buried at the Cimetière des Rois in Geneva in 1986.¹

II

“De todas las ciudades del planeta, de las diversas e íntimas patrias que un hombre va buscando y mereciendo en el decurso de los viajes, Ginebra me parece la más propicia a la felicidad. Le debo, a partir de 1914, la revelación del francés, del latín, del alemán, del expresionismo, de Schopenhauer, de la doctrina del Buddha, del Taoísmo, de Conrad, de Lafcadio Hearn y de la nostalgia de Buenos Aires. También la del amor, la de la amistad, la de la humillación, y la de la tentación del suicidio. En la memoria todo es grato, hasta la desventura. Esas razones son personales; diré una de orden general. A diferencia de otras ciudades, Ginebra no es enfática. París no ignora que es París, la decorosa Londres sabe que es Londres, Ginebra casi no sabe que es Ginebra. Las grandes sombras de Calvino, de Rousseau, de Amiel y de Ferdinand Hodler están aquí, pero nadie las recuerda al viajero. Ginebra, un poco a semejanza del Japón, se ha renovado sin perder sus ayeres. Perduran las callejas montañosas de la Vieille Ville, perduran las campanas y las fuentes, pero también hay otra gran ciudad de librerías y comercios occidentales y orientales. Sé que volveré siempre a Ginebra, quizá después de la muerte del cuerpo.” (Borges, 1987a)

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1. Le cimetière de Plainpalais est le plus ancien cimetière de Genève. S’il est aujourd’hui considéré comme le Panthéon local, il n’en a pas toujours été ainsi. Lorsqu’il est créé, en 1482, il est destiné à accueillir les corps des pestiféré-e-s décédé-e-s en grand nombre lors d’une épidémie. C’est pourquoi le cimetière de Plainpalais est alors bâti autour de l’Hôpital des Pestiférés. Son rôle a bien changé depuis. En 1536, après la Réforme, la plupart des cimetières qui entouraient les églises paroissiales furent fermés. Le cimetière de Plainpalais, qui se situait alors en dehors des murs de la cité, resta le seul en usage pour toute la ville. Depuis 1956, un centre funéraire doté d’une chapelle et de chambres mortuaires permet la célébration d’obsèques.

References:

Borges, Jorge Luis. “ATLAS (en colaboración con María Kodama, 1984).” Edhasa, Barcelona(1987).

Borges, Jorge Luis. Livre des préfaces; suivi de Essai d’autobiographie. Gallimard, 1987.

Lévy, Bertrand. “Borges et Genève: entre mythe et réalité.” Le Globe 150 (2010): 7-31.

Tóibín, Colm. “Don’t Abandon Me’.” London Review of Books (2006): 11.

Williamson, Edwin. Borges: A life. New York: Viking, 2004.

  

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